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¿Cómo conseguir que 15,000 niños apaguen sus aparatos electrónicos?

Con este programa, los niños dejan de lado sus aparatos electrónicos y participan en una variedad de actividades que promueven un sentimiento de logro.

Las diversiones de verano que viva cada niño durante una semana podrían comenzar creando una billetera solamente con cinta "duct tape", luego montando en un cuatrimoto y después construyendo una fortaleza; todo a cambio de "Brag Badges": plaquitas coleccionables con insignias, distribuidas por el programa Play Unlpugged.

El resto de la agenda de los niños para las vacaciones podría estar repleta de más de 150 otras actividades y juegos en el mundo real, como pescar, ver un partido de pelota, cazar insectos, subirse a un carrusel y dibujar en la acera con tiza.

Aún no se ha mencionado algo importante: Ninguna de estas actividades se realizan en una pantalla: y eso mismo es el punto.

El programa de verano Play Unplugged arrancó en el 2012 en Utah con el objetivo de que los niños se despegaran de sus aparatos electrónicos, y a partir de la temporada 2015, 15,000 niños se inscribieron. Como parte de su Junta de Asesoría Juvenil, State Farm® otorga subvenciones de $25,000 a pequeñas organizaciones sin fines de lucro —tal como Play Unplugged— que aborden temas que son importantes para State Farm y para comunidades por todo el país.

¿Por qué hacer semejante esfuerzo?

Para empezar, estudios han demostrado que, hoy en día, los niños aumentan de peso durante el verano en vez de perderlo. Si los abandonas a sus propios medios (a veces literalmente) durante las vacaciones escolares, muchos niños se la pasan haciendo maratones de TV y películas o jugando videojuegos durante por lo menos tres horas al día, según una encuesta de padres realizada por la YMCA y la American Academy of Pediatrics (academia americana de pediatría).

Otros estudios han demostrado que pasar demasiado tiempo delante de una pantalla también tiene efectos negativos sobre las mentes en desarrollo de los niños, incluyendo que se enganchen.

Los fundadores de Play Unplugged, Corbin Gordon y Erik Rowland, son padres que realmente sentían preocupación por las consecuencias que la obesidad infantil —causada por un estilo de vida sedentario— tiene sobre la salud, como diabetes y enfermedades del corazón.

Cómo los Brag Badges fomentan participación en la comunidad

La creación de éstos fomenta participación en la comunidad y estimula a las pequeñas empresas, involucrando a establecimientos locales que patrocinan y distribuyen los Brag Badges a niños que participen. Por ejemplo, al decorar una galleta con Grandma Tobler (la abuela Tobler), en Grandma Tobler's Bakery (la panadería de la abuela Tobler), ganas un Baker Badge (insignia de panadero). Algunas de las más de 150 insignias incluyen Collector (coleccionista), Day Tripper (excursionista), Marshmallow Roaster (asador de malvaviscos) y Recycler (Reciclador). Las insignias también aumentan el tránsito peatonal a los negocios y la popularidad de éstos.

Los niños ponen en un cordón las insignias que coleccionaron y anotan sus logros en un tablero de alardeo en el sitio web, el cual mantiene un registro de los niños con la mayor cantidad de insignias en cada área del programa.

De acuerdo con Taylor Knight, una madre de Utah con varios niños en el programa, los Brag Badges funcionan como incentivo por sí solos. "Hay una historia detrás de cada una (de sus insignias) y cómo las obtuvieron". Pero si la competición típica entre los niños no los ponen en marcha, las familias pueden crear sus propios premios para las insignias obtenidas, como dinero o unas vacaciones con la familia.

Los niños que participan generalmente tienen entre 6 a 12 años y se puede participar en la mayoría de las actividades gratis, a menos que no haya materiales a mano y hay que comprarlos. Las que se pueden llevar a cabo en casa, como The Ball Catcher (el receptor de pelotas), o The Hide-and-Go-Seeker (el jugador del escondite) y The Bike Rider (el ciclista), son las insignias que se otorgan con más frecuencia, según Erik Rowland.

La conexión con los negocios locales

Hasta ahora, Play Unplugged trabaja activamente en 15 comunidades de Utah y se ha expandido a Wyoming, Idaho y Nevada, con interesados en varias partes del país, como también en Canada. Para aquellos que vivan en áreas a las que todavía no ha llegado, se puede jugar una versión para uso en casa usando insignias que los padres pueden .comprar en el sitio web

"La mejor parte de Play Unplugged es que sabemos que funciona", dijo Rowland. Las familias "han notado, no solo un cambio en los niños y el hecho de que salen de la casa, sino que también ha habido un sentido de participación activa y colaboración en las comunidades". Los miembros de esas comunidades están ahora más predispuestos a visitar los negocios locales y escoger los productos y servicios que ofrezcan en vez de los de los competidores.

Rowland dice que los padres llaman y envían correos electrónicos para compartir relatos sobre cómo el programa ha cambiado a sus familias y a sus hijos.

"Hasta nos hemos enterado de padres que, viajando en el carro, pasaban un negocio por años sin saber a qué se dedicaba, pero cuando fueron con sus hijos a recoger un Brag Badge, pudieron hablar con los dueños, lo cual les dio un sentido de comunidad".

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